‘Ik ben een absolute lucky boy’

485

Elf jaar geleden stond Ben Kruger met twee koffers op het vliegveld van Recife in het noordoosten van Brazilië. Zijn bezittingen droeg hij in twee handen. Na een overwinning op een levensbedreigende ziekte en de dood van zijn tweede vrouw wilde hij in Zuid-Amerika een nieuw bestaan opbouwen. Nu runt hij samen met Milda, zijn Braziliaanse geliefde, een Bed&Breakfast in de miljoenenstad.

Wie Ben hoort praten hoeft niet te raden waar hij vandaan komt. De rollende r’s, langgerekte o’s en stevig aangezette t’s verbinden hem meteen aan Rotterdam, ’t Hofplein, de Oude Binnenweg en de kop van Zuid.
Nog steeds is de herinnering aan de havenstad groot. Hij woonde er tot zijn
veertiende in de wijk Charlois, totdat zijn vader die er gevangenisbewaarder was, werd overgeplaatst naar Scheveningen. Een plek waar zijn 95-jarige moeder nog steeds woont. Maar hij niet kon aarden.

Robin van Persie
Ben wijst ondertussen op de tientallen foto’s aan de muur waarop filmsterren, sporthelden en artiesten te zien zijn. Allemaal voorzien van een handtekening, bij sommigen een in stift gekriebelde boodschap. Robin van Persie hangt naast Brigitte Bardot, André Rieu samen met George Clooney, Rob de Nijs leunt op de foto met zijn armen over elkaar tegen Brad Pitt. Op een enkele polaroid staat Ben zelf. Gitzwart haar, spencer, stropdas, losjes glimlachend. Met aan zijn zijde een Nederlandse artiest, waarmee hij aan het begin van zijn loopbaan samenwerkte. Eerst bij een platenmaatschappij en later bij muziekwinkels. Overigens hebben geen van allen ooit in de B&B geslapen. De internationale sterren ontvingen van Ben een brief met een verzoek om een foto en handtekening. “Ik ben een verkoper pur sang, gasten vinden het leuk om naar de foto’s te kijken.”

Rapportcijfer 9,1
Residence Kruger staat officieel in Jaboatao dos Guararapes, vlakbij Recife, een stad met 4,5 miljoen inwoners aan de Atlantische oceaan. Door de grachten en de historische huizen doet de kustplaats volgens Ben denken aan de tropische versie van Amsterdam. Reis- en beoordelingswebsite Tripadvisor geeft de B&B (drie gastenkamers, op honderd meter van zee) het rapportcijfer 9,1. Ben is er ‘apetrots’ op. “Mijn ontbijtjes zijn hier wereldberoemd,” zegt hij lachend en vertelt dat 95 procent van de gasten uit Brazilië komt. Tijdens het afgelopen carnaval zaten ze wekenlang helemaal vol. “Het contact met de klanten vind ik het allerleukste, maar ik maak ook de wc’s schoon, lucht de kamers en doe de boekingen. Ik ben nou eenmaal een figuur die niet kan stilzitten.”

Drie keer ontslagen
Na zijn eerste baan bij de platenmaatschappij verruilt Ben net zo snel van
job als een profvoetballer van club. Hij heeft betrekkingen bij platenwinkels, schoenenzaken, cadeaushops en winkels met keukengerei en huisraad. Op het laatst werkt hij in een zaak aan de Grote Markt in Breda, waar hij met veel plezier Swarovski-kristal verkoopt. Hij is dan voor de tweede keer getrouwd en heeft uit zijn eerste huwelijk twee dochters, nu 42 en 44 jaar oud. Tijdens zijn loopbaan wordt Ben drie keer ontslagen vanwege bedrijfsbeëindigingen, toch zit hij geen enkele dag thuis. Pas in het laatste staartje van zijn carrière loopt het spaak. Zijn tweede vrouw wordt ernstig ziek en bij Ben constateren ze prostaatkanker. Na bestralingen en een zware operatie sturen de doktoren hem op een herstelvakantie. Als hij in het buitenland is aangekomen, komt zijn echtgenote te overlijden. Vanaf dat moment ligt zijn leven overhoop. “Het jarenlange mantelzorgen, de
bestralingen, de operatie en een fulltimebaan eisten van mij hun tol. Van mijn werkgever, mocht ik eerder met pensioen.”

Online-daten
Het is het begin van een totaal ander leven. Na de dood van zijn vrouw komen er nauwelijks meer vrienden en familie over de vloer. Omdat Ben niet wil vereenzamen, besluit hij een foto van zichzelf op internet te plaatsen. Eerst volgen voornamelijk reacties uit Rusland. Jonge moeders, die nauwelijks een woord over de grens spreken en na een paar keer chatten, geld vragen voor een ticket. Totdat Milda zich aandient, waarvan hij aanvankelijk denkt dat ze uit Portugal komt. Ze spreekt goed Engels en is elf jaar jonger dan hij. Weekendenlang is hij met haar online en bij een eerste bezoek aan Brazilië blijkt Milda een zelfstandige vrouw met een goedbetaalde baan en een eigen huis. “Geen meisje van het strand, op zoek naar een rijke Europeaan,” zegt Ben op bijna verontschuldigende toon. Haar familie sluit hem in de armen, zijn familie haar. Eerlijk gezegd wordt hij er wel eens gek van, de nieuwe familie. Kinderen regelen in dit land namelijk alles voor hun ouders. Van het koopappartement tot de bereiding van het eten.

Politie
De B&B-eigenaar voelt zich thuis in het land. Maar het is volgens hem niet makkelijk om in Brazilië te gaan wonen. “Zelfs nu ik al tien jaar getrouwd ben, is het beter om altijd mijn permanente visum bij me te hebben en bonnetjes te bewaren van wat ik koop. Het duurde tweeënhalf jaar voordat ik mijn officiële verblijfsvergunning kreeg. Ze willen alles van je weten en je krijgt op de meest vreemde tijdstippen bezoek van de politie.”

In Nederland zou ik het niet breed hebben’
Iedere dag wandelt Ben met zijn twee honden naar het strand, een golden retriever en een husky. Hij probeert zo gezond mogelijk te leven, rookt niet en drinkt geen alcohol. Ben is dol op Milda: ‘een ongelooflijk lieve en zorgzame vrouw.’ Ook financieel gaat het hem niet slecht. Ben: “In Nederland zou ik het niet breed hebben, maar de euro is sterk. Toen ik aankwam kreeg ik twee Braziliaanse real voor één euro, nu vier.” Omdat Ben in Brazilië is gaan wonen krijgt hij de helft van zijn AOW met daarbovenop ouderdomspensioen.

Niemand komt ooit op tijd
Geweld of andere vormen van criminaliteit heeft hij nog niet meegemaakt. “Ik woon hier nu tien jaar en ik voel me safe. De mensen zijn hartelijk, als ik mijn stoepje sta te vegen, dan zegt iedereen goedendag. Wanneer ik met de bus reis, staan jongeren voor mij op. En hier in de buurt letten we op elkaar. De enige minpuntjes die ik ervaar zijn: dat ik mijn verjaardag niet meer vier, want niemand komt ooit op tijd en daarnaast ligt onze straat er na tien jaar nog exact hetzelfde bij. Zodra het stortregent hebben we geen Wifi.”

Operatie
Eén keer per jaar gaat Ben naar Nederland voor een bezoek aan zijn twee dochters en 95-jarige moeder. “Als je dan terug bent, realiseer je je hoe goed hier alles is geregeld. Hoe mooi de wegen zijn, hoe duidelijk de bewegwijzering.” Toch is hij niet van plan om ooit terug te keren. Ook niet voor medische hulp. Ben: “Er wordt weleens gedaan alsof Brazilië een derdewereldland is, maar dat is kletskoek. Ik heb hier een gecompliceerde operatie ondergaan die mij heeft geholpen de controle over mijn plas terug te krijgen. Ik voel me een absolute lucky boy, die iedere dag over een tropisch blauwe zee uitkijkt en zich nergens zorgen over hoeft te maken.”

Inzicht in je pensioen bij Pensioenfonds Detailhandel vind je op ‘Mijn Omgeving’ op pensioenfondsdetailhandel.nl. Je krijgt daar toegang met je DigiD. Hier vind je ook de pensioenplanner. Heb je vragen over jouw pensioen? Bel 0800-1972 (tussen 9.00-17.00 uur)