“Het boek in Nederland is gesloten”

366

Op 61-jarige leeftijd crashte Lex Keijser (70) met een noodvaart in zijn pensioen. Werkweken van minimaal 80 uur met alleen op zondag wat ruimte voor zijn privéleven werden van de ene op de andere dag ondersteboven gehaald door een lege agenda. “Ik kreeg de kriebels,” zegt de oud H&M topman.

Over hun woning in het Portugese Azinheiro doen in het dorp de wildste geruchten: het zou hebben toebehoord aan een aan lagerwal geraakt fotomodel of een zakenman die zijn fortuin erdoorheen joeg. Feit is, dat hun huis in 2016, toen ze het gingen bezichtigen, al twee jaar lang leegstond en van de bank was. Om het voor eventuele kopers nog enigszins toonbaar te maken, werd het volledig gestripte pand door bankmedewerkers voorzien van nieuwe luiken en wc-potten. De verwilderde tuin, die al door de dakpannen naar binnenkroop, benam bijna het uitzicht op de Atlantische Oceaan. Wie nu kijkt, ziet waar Lex Keijser en zijn vrouw Deirdre van droomden. Trapsgewijs golven de terrassen van hun tuin naar beneden met in de verte het nevelig blauw van de zee. Waar nu het zwembad is en de boomgaarden in plateaus naar beneden dalen, werd vroeger het vee geweid. Bovenaan het 10.000 vierkante meter tellende landgoed, ligt hun onderkomen als een wit bergstrandhuis verscholen in het bestofte groen.

Country manager H&M
Hoewel Lex Keijser in Nijmegen is opgegroeid, vertelt hij altijd een band te hebben gevoeld met de zee. Bij de Rotterdamse rederij Loyd voer hij als achttienjarige mee op reizen naar Afrika, waar hij bij het nachtelijke wachtlopen de warme bries voelde en vliegende vissen door het lamplicht van de boot zag schieten. Veel later in zijn carrière, in de jaren ’80 en ‘90, toen hij voor het Zweedse concern H&M de Nederlandse markt mocht opzetten, woonde hij in Noordwijk aan zee, gevolgd door het strand van Castelldefels, tussen Barcelona en Sitges, en Discovery Bay, voor de kust van Hong Kong. Hij was toen als H&M countrymanager verantwoordelijk voor achtereenvolgens : Nederland, Spanje, Portugal, Hong Kong, China, Maleisië en Singapore.

Huilend naar huis
Anders dan de rest van zijn broers en zussen nam de Nijmegenaar al op jonge leeftijd een ongebruikelijke afslag binnen de familie. “Ik was de jongste van tien kinderen,” zegt Keijser. “Een typisch katholiek detailhandelsgezin. Mijn vader, zijn vader en mijn ooms hadden winkels in huishoudelijke artikelen. Na mijn eindexamen zou ik net als de rest van de kinderen uit ons gezin bij een oom beginnen, eigenaar van een groot warenhuis in Nijmegen. Uiteindelijk heb ik dat nooit gedaan, omdat hij mij als elfjarig jochie weigerde te betalen voor vakantiewerk wat ik een weeklang had gedaan: Chinees serviesgoed afsoppen in een koude loods. Ik ben huilend naar huis gegaan en nooit meer terug geweest.”

Opnieuw beginnen is mijn tweede natuur
De rest is geschiedenis. Na het eindexamen van de lagere detailhandelsschool en een klein jaar op zee, werd Lex Keijser verkoper op de herenafdeling van Peek & Cloppenburg. Vanaf dat moment loopt zijn carrière als een trein. Hij verruilt “Peek” voor de inmiddels niet meer bestaande winkelketens Hollekamp en Frank & Jean, waarna hij aan de slag gaat bij Fooks. Voor dit merk opent hij 11 nieuwe vestigingen en komt hiermee in het vizier van H&M, dat al langer de Nederlandse markt op wil. Na een gesprek met de Zweedse oprichter en eigenaar Erling Persson, is de deal snel rond: in 1989 lanceert Keijser H&M Nederland. Tien jaar later wordt hij gevraagd om hetzelfde kunstje te flikken in Spanje en Portugal en vanaf 2006 lonkt Hong Kong. Keijser: “Ik wilde mij als Nederlander bewijzen, dat we het waard zijn om voor H&M te werken. Zo heb ik alles bij elkaar honderden nieuwe winkels geopend. Opnieuw beginnen, is mijn tweede natuur geworden.”

Dolfijnen en een olijfboom
Het landgoed van de Keijsers biedt uitzicht op het natuurgebied Ria Formosa, dat is verkozen tot een van de zeven wonderen van Portugal. Vlak voordat je landt op Faro, vlieg je eroverheen: een gebied bestaande uit verschillende (schier)eilanden, stranden, duinen en zandbanken met een unieke flora en fauna. Er leven onder meer dolfijnen, flamingo’s, zoetwaterschildpadden en de grootste kolonie zeepaardjes ter wereld. “Ook de zeldzame purperkoet broedt in dit gebied”, weet Lex Keijser. Daarbij wijst hij op een bijna 1.000 jaar oude olijfboom naast hun huis. De stam is gigantisch. “Twee meter in doorsnee”, onderstreept de Nijmegenaar. “En daar in zee, als je voorbij de palm- en Johannesbroodbomen kijkt, zie je Ilha da Armona, een van de vijf eilanden voor dit deel van de Portugese kust, ze zijn qua ligging vergelijkbaar met de Waddeneilanden.”

Roofbouw
Volgens de oud H&M topman waren er vijf jaar geleden meerdere beweegredenen om naar dit stukje van Portugal te verhuizen. Een ervan begon in China, waar Lex Keijser in 2011 met buikklachten in het ziekenhuis terechtkwam en werd geopereerd aan een acute galblaasontsteking. Van de Engelse arts kreeg hij het dringende advies te stoppen met de jarenlange roofbouw op zijn lichaam. Terug in Hong Kong was de beslissing met zijn toenmalige vrouw snel genomen: nog twee jaar en dan op zijn 61ste met pensioen.

“En daar zat ik dan”, zegt Keijser. “Van de ene op de andere dag was ik thuis, zonder enige voorbereiding of cursus. Ik kreeg er de kriebels van en wilde snel weer wat om handen hebben. Daarom besloten we naar Andalusië te verhuizen. In Alhaurin el Grande, net boven Marbella, hebben we samen nog een oud huis opgeknapt, maar mijn tweede huwelijk strandde, de relatie was helemaal op. Deirdre, mijn derde vrouw, heb ik zes jaar geleden via mijn ex-zwager leren kennen tijdens een etentje (Lex Keijser was als eerst getrouwd met de moeder van zijn twee kinderen, red.). Ze is de stiefdochter van zijn echtgenote. Tot mijn verbazing stuurde ze me een berichtje toen ik een foto van haar likete op Facebook, waarop ze een H&M jurk droeg. Een half jaar later is ze naar Spanje gekomen, drie jaar geleden zijn wij getrouwd. Dat Deirdre 23 jaar jonger is dan ik, vinden wij geen probleem. Anderen hebben er meer moeite mee. Ik heb altijd met jonge mensen gewerkt en ik ben jong van geest. Ik heb spanning nodig.”

De mensen zijn hier vreselijk lief
Na 22 jaar wonen in het buitenland, is een terugkeer naar Nederland voor Lex Keijser geen optie meer. Dat boek heeft hij definitief gesloten, al was het maar vanwege de temperatuur, want de hete droge zomers en zachte winters, zijn belangrijke redenen voor de Keijsers om in de Algarve te wonen. Toch merken ze ook de gevolgen van de klimaatverandering. Met Kerst hebben ze voor het eerst buiten gezeten, de normale regenperiodes verschuiven en afgelopen voorjaar heeft hun huis zes weken onafgebroken in de wolken gelegen. Keijser: “Toen zeiden we tegen elkaar, dit moet je niet ieder jaar hebben, maar aan de andere kant: de mensen zijn hier zo vreselijk lief. Portugezen zijn heel open en behulpzaam en niemand heeft haast.”

Rookpluimen
Aan de voet van de berg, waar het huis van de Keijsers staat, is een klein barretje. Hier drinken en eten de expatinwoners uit de buurt iedere maand wat. De streek is sterk in opkomst. Keijser: “Er is geen luchtvervuiling, geen industrie, alleen wat boeren die in deze periode hun afval op het land mogen verbranden, je ziet het aan de rookpluimen. Voor de rest is het hier een klein paradijs, met in de buurt prachtige steden als Estói, Faro en Tafira. Daarom zijn wij anderhalf jaar geleden begonnen met een nieuw project: wij hebben in Olhão vier huizen voor de verhuur gekocht: drie vissershuisjes en een herenhuis. Het eerste huisje wordt nu verbouwd en heeft een vergunning gekregen. Met de andere drie zijn we nog hard bezig. Dat is belangrijk voor mij: ik wil opnieuw blijven beginnen, want ik ben nog lang niet klaar met het leven.”

Over Lex Keijser
Tijdens zijn carrière had Lex Keijser nergens anders tijd voor dan zijn werk. Hierdoor heeft hij sober geleefd en zoveel overgehouden, dat hij op zijn 61ste onafhankelijk was en met pensioen kon gaan. Toch wordt in huize Keijser nog ieder dubbeltje omgedraaid en het kleine pensioen dat hij van Pensioenfonds Detailhandel ontvangt gekoesterd. Wat glamorous lijkt, is volgens hem niet zo. Wel proberen ze van het leven te genieten. Zo lezen ze veel en Deirdre krijgt vaak vriendinnen op visite. Ook de kinderen van Lex Keijser komen regelmatig op bezoek. Zij zijn net als hun vader in de mode terecht gekomen. Zijn zoon Sander is in dienst van H&M Turkije en woont in Istanboel, zijn dochter Baukje werkt bij Scotch&Soda in België. Lex Keijser is opa van drie kleinkinderen (Bing, Lisa en Denniz) en daarnaast heeft het stel twee asielhonden (Tui en Luna). Wie de oud-topman van H&M vraagt naar zijn wensen, dan noemt hij er twee: een strandhuisje in Zanzibar en een boek schrijven over zijn leven.